Η Microsoft βάζει ένα στοίχημα 69 δισ. δολαρίων στο μέλλον της βιομηχανίας αναψυχής

Ακόμη και για τη Microsoft, η οποία μπορεί να καυχάται ότι διαθέτει χρηματιστηριακή αξία 2,3 τρισ. δολαρίων, τα 69 δισ. αποτελούν σοβαρό ποσό. Ωστόσο, στις 18 Ιανουαρίου η εταιρεία ανακοίνωσε ότι αυτό είναι το ποσό που θα καταβάλει –μετρητοίς– για να αποκτήσει την εταιρεία ανάπτυξης βιντεοπαιχνιδιών Activision Blizzard. Πρόκειται για την κατά πολύ μεγαλύτερη εξαγορά στην ιστορία του κλάδου των βιντεοπαιχνιδιών· πρόκειται όμως και για τη μεγαλύτερη που έχει αποφασίσει η Microsoft – δηλαδή διπλάσια του κόστους εξαγοράς του LinkedIn το 2016 (βλ. Διάγραμμα).

Η κίνηση αυτή, που εξέπληξε τους παρατηρητές του κλάδου και εκτόξευσε κατά 25% την τιμή της μετοχής της Activision Blizzard, αποτελεί πελώριο στοίχημα πάνω στο μέλλον της διασκέδασης. Όχι όμως και παλαβό στοίχημα, κατ’ ανάγκην.

Ο κλάδος αποτελούσε μεγάλη, ταχύτατα αναπτυσσόμενη περιοχή δράσης ακόμη και προτού προκύψει η πανδημία. Τα lockdown επαύξησαν την έλξη που ασκούν τα βιντεοπαιχνίδια – τόσο στους σκληροπυρηνικούς παίκτες, που βρέθηκαν με περισσότερο χρόνο διαθέσιμο, όσο και σε νεοφερμένους. Η εταιρεία αναλύσεων New Zoo υπολογίζει ότι τα έσοδα του κλάδου αυξήθηκαν κατά 23% το 2020, φτάνοντας τα 180 δισ. Αυτή η αυξητική τάση τράβηξε την προσοχή τιτάνων της τεχνολογίας, συμπεριλαμβανομένης της Amazon, της Apple ή του Netflix, που προσέγγισαν την αγορά αυτή τα τελευταία χρόνια.

Η Microsoft δραστηριοποιείται στον κλάδο εδώ και δύο δεκαετίες. Κερδίζει 15 δισ. τον χρόνο από βιντεοπαιχνίδια, κυρίως από την κονσόλα του Xbox. Από το 2014 και μετά προχώρησε σε σειρά εξαγορών, όταν ανέλαβε τη γενική διεύθυνση ο Σάτια Ναντέλα. Η νέα εξαγορά θα την ισχυροποιήσει, εφόσον βέβαια δεν μπλοκαριστεί από τις ρυθμιστικές αρχές που παρακολουθούν με καχυποψία τις μεγάλες εταιρείες τεχνολογίας. Όταν θα έχει πλέον ολοκληρωθεί (το 2013), η Microsoft θα είναι πλέον η τρίτη μεγαλύτερη εταιρεία βιντεοπαιχνιδιών παγκοσμίως, πίσω μόνον από τον κινεζικό γίγαντα Tencent και τη Sony – που ανέκαθεν ήταν ο μόνιμος ανταγωνιστής της Microsoft στις κονσόλες παιχνιδιών.

Βέβαια, οι μεγάλες εξαγορές φέρνουν πάντοτε κινδύνους. Η Microsoft εδώ έχει αμφιλεγόμενες επιδόσεις. Η τιμή της μετοχής της Activision Blizzard υποχώρησε κατά 40% (μεταξύ του περασμένου Φεβρουαρίου και της ημερομηνίας ανακοίνωσης της συμφωνίας), μετά από ένα σκάνδαλο σεξουαλικής παρενόχλησης. Ο αριθμός παικτών υποχώρησε από 530 εκατομμύρια το 2015 στα 390 εκατ., ενώ κάποια από τα πιο πρόσφατα παιχνίδια έγιναν δεκτά με ανάμεικτες κριτικές. Οι πιο απαισιόδοξοι μπορούν να θεωρήσουν ότι η μετοχή είναι υπερτιμημένη. Οι αισιόδοξοι, που καταγράφουν τις ετήσιες εισπράξεις 8 δισ. δολαρίων και περιθώριο καθαρών κερδών γύρω στο 30%, θα μπορούσαν να ισχυρισθούν ότι είναι πολύ φθηνή.

Το κυριότερο είναι όμως άλλο: η Activision Blizzard διαθέτει μεγάλους όγκους περιεχομένου – και στα βιντεοπαιχνίδια, όπως και σε όλο τον χώρο των μίντια, «το περιεχόμενο είναι βασιλιάς», όπως θυμίζει ο Πιρς Χάρντινγκ της Ampere. Η Activision, εδώ, έχει να προσφέρει το δημοφιλέστατο Call of Duty με πολεμικές σκηνές, το Candy Crush με συνδυασμούς σχημάτων και το Warcraft με φαντασιακό κόσμο. […] Μακροπρόθεσμα, η Microsoft ελπίζει ότι θα χρησιμοποιηθεί ο βραχίονας υπολογιστικής νέφους Azure τον οποίο διαθέτει, προκειμένου να πετύχει για τον χώρο των βιντεοπαιχνιδιών εκείνο που το Netflix πέτυχε για τις ταινίες και την τηλεόραση. Το 2020 λάνσαρε μια προσθήκη υπηρεσιών συνεχούς ροής στο συνδρομητικό Game Pass της (το οποίο προσφέρει στους παίκτες πρόσβαση σε μιαν ολόκληρη βιβλιοθήκη τίτλων –που συνήθως κοστίζουν 40-60 δολάρια ο καθένας– με συνδρομή 10 δολαρίων/μήνα) για χρήση σε κινητό τηλέφωνο, τηλεόραση ή επιτραπέζιο κομπιούτερ. Το να έχει κανείς πρόσβαση με κωδικούς σε βιντεοπαιχνίδι στο νέφος απαλλάσσει από την ανάγκη να έχει κανείς στην κατοχή του ακριβή κονσόλα ή προσωπικό υπολογιστή. Η εν λόγω τεχνολογία είναι ακόμη περίπλοκη, όμως η Microsoft ελπίζει ότι όσο θα ωριμάζει θα προσελκύσει νέους παίκτες, ιδίως από χώρες μέσου εισοδηματικού επιπέδου, όπου τα έξυπνα τηλέφωνα αφθονούν, οι κονσόλες όμως σπανίζουν.

Το μεγάλο στοίχημα της Microsoft μπορεί να πείσει και τους ανταγωνιστές της ότι επιβάλλεται να «κλείσουν» περιεχόμενο ενόσω προλαβαίνουν. Ήδη η αγορά των βιντεοπαιχνιδιών γνωρίζει πυκνή δραστηριότητα από πλευράς συγχωνεύσεων: πέρσι, καταγράφηκαν πέντε συμφωνίες με αξία άνω του ενός δισ. δολαρίων. Η Sony μπορεί να αισθάνεται πλέον ευάλωτη, ενώ Amazon, Apple και Netflix μπορεί να αποφασίσουν ότι πρέπει να πάρουν στα σοβαρά τον κλάδο των βιντεοπαιχνιδιών. Το παιχνίδι των εξαγορών και συγχωνεύσεων πιθανόν να κυριαρχήσει.